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- Le cloître de l'abbaye de Saint-Hilaire (photographie : Philippe Contal, 2016) -

L'abbaye de Saint-Hilaire (Aude)

L’abbaye bénédictine de Saint-Hilaire a été édifiée sur l’emplacement de la chapelle construite à la demande de Saint-Hilaire, premier évêque de Carcassonne, au VIᵉ siècle, qui fut enseveli dans son oratoire. Au VIIIᵉ siècle, cette chapelle fit place à une église construite par les moines fondateurs de l’abbaye.

Le cloître de l'abbaye Saint-Hilaire, dans l'Aude, Pays cathare (dessin aux traits de Philippe Contal)
Primitivement placée sous le vocable de Saint-Saturnin, ou Saint-Sernin, premier évêque de Toulouse, l’abbaye passa sous le patronnage de Saint-Hilaire, lors de la découverte des restes sacrés de son corps faite en l’église abbatiale le 22 Février 970, à la demande de Roger Ier, comte de Carcassonne et de son épouse Adélaïde. Ceux-ci prirent la règle de Saint Benoît, devinrent les grands bienfaiteurs de l’abbaye et furent inhumés vers 1012, dans le sanctuaire de l’église abbatiale.

Cet établissement monastique vit donc au cours du Xème siècle la multiplication des donations.

Du XIème au XIIIème siècles, l’abbaye prit une importance et un rayonnement considérable dans toute la région.

Le monastère de Saint-Hilaire subit les dévastations de la part des croisés, ce qui entraîna les restaurations effectuées par Guillaume, abbé de 1237 à 1260. Le cloître fut édifié sous l’abbatiat de Bertrand de Touron (1323-1340).

Au milieu du XIVème siècle, le monastère connut de sérieuses difficultés, ses revenus n’étaient pas suffisants pour la subsistance de 29 moines. Aussi l’évêque de Carcassonne réduisit le nombre de ces derniers à 20 en 1344.

La seconde moitié du XIVème siècle connut les ravages causés par l’épidémie de la Peste Noire, et une grande insécurité durant la Guerre de Cent Ans. Le monastère développa et entretint ses fortifications, ce qui entraîna des dépenses supplémentaires. En 1741, les biens de l’abbaye étaient aliénés ou possédés par des particuliers. Il n’y avait plus que 7 religieux. En 1748, l’Evêque de Carcassonne édicte un décret portant extinction et suppression des offices claustraux et places monacales de l’abbaye de Saint-Hilaire.

L’église abbatiale devint l’église paroissiale en 1758. Le clocher actuel fut érigé en 1898.
- Vue d'ensemble du village et de l'abbaye Saint-Hilaire, intérieur de l'église, fontaine du cloître et tête de chapitaux sculptée -
(photographies : Philippe Contal, 2016)

Eléments remarquables



L’église du XIIIᵉ siècle
L’entrée actuelle succède à une ouverture du XIVᵉ siècle, avec un tympan peint au XVème siècle. Les trois travées de la nef sont voûtées d’ogives. A l’origine les doubleaux étaient destinés à supporter une charpente en bois, mais en 1257, l’abbé Guillaume Ier mit la nef à la mode gothique. Les trois clés de voûte sont ornées d’un agneau, d’une main avec les trois premiers doigts ouverts et une colombe (disparue). Les chapiteaux sont ornés de feuillages ou de figures. Cette église demeura inachevée, un mur construit en galets constitue sa façade occidentale.

Retable de la chapelle de la Vierge du XVIIᵉ siècle
En bois doré , provient de l’ancienne église paroissiale, installé en 1726.

Sarcophage du XIIᵉ siècle
Cuve d’un seul bloc, en marbre blanc des Pyrénées, sculptée sur 3 faces. Le décor représente l’arrestation, le martyre et l’ensevelissement de Saint-Sernin en 250. Cette pièce magnifique est l’oeuvre du Maître de Cabestany et servait de maître autel.

Le cloître du XIVᵉ siècle
En forme de trapèze irrégulier, il comporte 54 arcades ogivales, 12 à l’est, 12 à l’ouest, 14 au nord et 16 au sud.
Galerie est, sur le bahut de la quatrième arcade est gravé un échiquier (8 rangées de 4 cases creusées). Chapiteaux taillés dans un seul bloc de pierre, ornés de feuillages et de têtes.
Au centre du jardin, bassin quadrifeuille et vasque du XVIᵉ siècle.
Il convient de remarquer, sur les façades de l’église et du logis abbatial, deux pierres utilisées en réemploi. Celles-ci présentent des entrelacs et proviennent de la primitive église carolingienne.

Le réfectoire
Chaire du moine lecteur où l’on accède par un escalier en pierre taillée, aménagé dans un mur. Il n’en existerait que deux de ce style en Europe. Le réfectoire est divisé en deux parties : l’une réservée aux moines, l’autre aux pèlerins et hôtes de passage.

Les celliers
Silos taillés à même la roche servant à entreposer les fruits des diverses récoltes des nombreuses possessions.
L’accès à l’abbaye se faisait par une porte, au sud, commandée d’une tour carrée, aujourd’hui transformée. Venait ensuite une double porte munie de herses, qui permettait de pénétrer dans une cour dotée sur la gauche d’une salle voûtée, qui, à l’occasion, pouvait servir de prison (aujourd’hui le caveau). Sur la droite, se trouvait la salle des aumônes, dont il ne reste aujourd’hui qu’une vaste cheminée.

Il est à noter que la Blanquette de Limoux fut inventée en 1531 par les moines de l’abbaye de Saint-Hilaire. C’est le plus vieux vin effervescent du monde.
- Plafond et mur peints, échiquier sculpté dans la pierre et cellier de l'abbaye Saint-Hilaire -
(photographies : Philippe Contal, 2016)

Saint-Hilaire et le catharisme


L'abbaye de Saint-Hilaire est citée pour avoir été en opposition avec Saint-Dominique pour la possession de l'église Saint-Martin de Limoux. L'intervention de l'archevêque de Carcassonne mit fin à cette querelle au profit de Saint-Dominique, après deux ans.

Le catharisme ne semble pas avoir eu d'influence sur Saint-Hilaire, sauf par les destructions opérées par les croisés dans la région. Les expéditions militaires ne faisaient guère de cas de la dépendance à une abbaye ...

G.P.S. : 43° 05' 35" Nord - 2° 18' 30" Est

A 13 km au sud de Carcassonne
A 9 km au nord-est de Limoux
Carte I.G.N n° 72, (série verte, 1 : 100 000), secteur D1
Carte I.G.N n° 114, (série rouge, 1 : 250 000), secteur C4

Amour courtois, peinture sur le plafond des salles de l'abbaye Saint-Hilaire (Aude ; photographie : Philippe Contal, 2004)
- Amour courtois, peinture sur le plafond des salles de l'abbaye Saint-Hilaire -
(photographies : Philippe Contal, 2004)
Plan de l'abbaye de Saint-Hilaire (Aude, Pays cathare)

Pour en savoir plus...


Favori Site officiel - Village et abbaye de Saint-Hilaire
Ressource (livre, bibliothèque...) Wikipedia - Saint-Hilaire (occitan : Sant Ilari) est une commune française, située dans le département de l'Aude en région Occitanie.
Ressource (livre, bibliothèque...) Le Maître du tympan de Cabestany - Au moment où les ateliers languedociens et catalans de sculpture romane connaissent leur plus grande activité, à une époque où les échanges entre Espagne, Catalogne, Languedoc et Italie du Nord sont étroitement établis, apparaît, au cours du dernier tiers du XIIᵉ siècle, le Maître du tympan de Cabestany ; qui a laissé l’empreinte de sa forte personnalité sur bon nombre de monuments de la région.
(dossier en cours de publication)
Vidéo et film L'abbaye vue du ciel - Vidéo réalisée avec drone.
Vidéo et film Carillon de l'abbaye de Saint-Hilaire - L'abbaye de Saint-Hilaire (Aude) dont les origines remontent au IXᵉ siècle est une ancienne abbaye bénédictine. Initialement dédiée à Saint Sernin, premier évêque de Toulouse, elle prend par la suite l’appellation de Saint-Hilaire, évêque de Carcassonne au VIᵉ siècle, dont elle détiendrait la dépouille.

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